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Retratos convierten a muertes por armas de fuego en historias imborrables

Philadelphia. — Zarinah Lomax es una documentalista poco común. Ha diseñado vestidos con las cintas amarillas de escenas de crimen y abrigos con leyendas pintadas a mano que dicen: “No Disparen”, en dorado, negro y púrpura. Cada pocos meses, transporta docenas de retratos de habitantes de Philadelphia —caras vibrantes, audaces y más grandes que la vida misma— a galerías temporales para alertar sobre la violencia armada en su ciudad natal, y en América.

En un depósito, Lomax estima que tiene unos mil lienzos, en su mayoría de jóvenes que murieron por disparos, y otros de madres, hermanas, amigos y dolientes que se preguntan por qué.

“El propósito no es hacer llorar a la gente”, dijo Lomax, una nativa de Philadelphia que ha viajado a Nueva York, Atlanta y Miami para colaborar en exhibiciones similares sobre este trauma. “Es para que las familias y las personas que han pasado por esto sepan que no son olvidadas”.

Cada persona “no es un número. Este es el hijo de alguien. La hija de alguien que estaba trabajando en algo”, dijo. “Los retratos no son solo retratos. Nos están diciendo cuáles son las consecuencias de lo que está sucediendo en nuestras ciudades”.

Las armas de fuego en 2020 se convirtieron en la causa número uno de muerte en niños y adolescentes menores de 18 años —tanto por suicidios como por agresiones— y una nueva investigación sobre la crisis de salud pública del Instituto Blavatnik de la Escuela de Medicina de Harvard muestra cómo esas pérdidas se extienden a través de familias y vecindarios, con costos económicos y psicológicos significativos.

El 25 de junio, Vivek Murthy, cirujano general de Estados Unidos, declaró a la violencia armada como una crisis de salud pública, remarcando: “Cada día que pasa perdemos más niños por la violencia armada. Cuantos más niños presencian episodios de violencia armada, más niños que son heridos por disparos y sobreviven están lidiando con impactos físicos y mentales de por vida”.

Philadelphia ha registrado más de 9,000 tiroteos fatales y no fatales desde 2020, con aproximadamente el 80% de las víctimas identificadas como negras no hispanas, según el controlador de la ciudad. Entre los heridos o muertos, aproximadamente el 60% tenía 30 años o menos.

Lomax ha sido una fuerza singular para que las estadísticas no se olviden. Desde 2018, cuando un joven amigo que estaba a punto de graduarse de la Universidad Estatal de Pennsylvania fue asesinada a tiros un domingo por la tarde en Philadelphia, Lomax se propuso apoyar la sanación entre aquellos que experimentan violencia.

Lanzó un programa en PhillyCAM, un canal de medios de acceso comunitario, para alentar a las personas a hablar sobre armas, opioides y el duelo. Organizó desfiles de moda con artistas locales y familias que se centraron en dar testimonio del sufrimiento. Se centró en el retrato, contactando a artistas locales para conmemorar las vidas, no las muertes, de los jóvenes de Philadelphia.

Comenzó a rastrear tiroteos en las redes sociales, en las noticias y a veces de boca en boca. En 2022, el Ayuntamiento abrió tres pisos para una notable exhibición de vidas perdidas, organizada por Lomax y creada por docenas de artistas.

Recientemente compartió los retratos en una cumbre patrocinada por la organización sin fines de lucro Brady: United Against Gun Violence y CeaseFirePA. La reunión ofreció orientación sobre la aplicación de regulaciones para prevenir compras de armas que impulsan el crimen y proporcionó datos sobre el tráfico de armas a través de las fronteras estatales.

Lomax sabía que el arte, exhibido a lo largo del escenario, ponía en evidencia la importancia del tema.

Miren estas caras, dijo ella. Estas personas eran prometedoras. ¿Qué pasó? ¿Qué se puede hacer?

Lomax, ahora de 40 años, dijo que las conversaciones que inicia tienen un propósito. Algunos cuadros los regala a las familias. Otros los guarda para futuras exhibiciones.

“Esto no es lo que me propuse hacer en la vida”, dijo ella. “Cuando estaba creciendo, pensé que sería enfermera. Pero supongo que de esta forma estoy cuidando a las personas”.

En lo que va del año, Philadelphia ha visto una disminución en el número de asesinatos, según una base de datos en línea de AH Datalytics, pero se encuentra entre las cinco ciudades principales en conteo de asesinatos. El año pasado, los investigadores de Harvard establecieron que las comunidades y familias quedan vulnerables por las lesiones con armas de fuego.

There are two rows of colorfully painted portraits. The top row has four paintings and the bottom row has five.
Retratos de Zarinah Lomax pintados por encargo. Cada persona “no es un número. Este es el hijo de alguien. La hija de alguien que estaba trabajando por algo”, dijo Lomax. “Los retratos no son sólo retratos. Nos están diciendo cuáles son las consecuencias de lo que está sucediendo en nuestras ciudades”.(Christine Spolar for KFF Health News)

El estudio de 2023 dirigido por Zirui Song, profesor asociado de política de atención médica en Harvard, examinó datos relacionados con recién nacidos hasta los 19 años. La investigación documentó un costo económico “masivo”, con un aumento promedio de $35,000 en el gasto en atención médica para los sobrevivientes en el año posterior a un tiroteo, y desafíos de salud mental que alteran la vida.

Los sobrevivientes de tiroteos y sus cuidadores, ya sea lidiando con lesiones físicas o miedo generalizado, a menudo luchan con “lesiones invisibles y duraderas, incluidos trastornos psicológicos y de uso de sustancias”, según Song, quien también es internista general en el Hospital General de Massachusetts.

Su estudio encontró que los padres de niños heridos experimentaron un aumento del 30% en trastornos psiquiátricos en comparación con los padres cuyos hijos no sufrieron heridas de bala.

Desiree Norwood, quien pinta con acrílicos, ha estado ayudando a Lomax desde 2021. Como a todos los artistas, Lomax le paga. Ha completado unos 30 retratos, siempre después de sentarse con la familia de la víctima. “Obtengo una historia de fondo para poder incorporarla en el retrato”, dijo. “A veces lloramos. A veces rezamos. A veces tratamos de animarnos mutuamente. Es difícil de hacer”.

“Espero que un día no tenga que pintar otro retrato”, dijo Norwood, madre de cinco hijos. “La idea de que Zarinah haya tenido tantas exhibiciones, con numerosas personas que han muerto, es aterradora y desgarradora”.

Mike Doughty, un artista digital autodidacta, fue uno de los que querían ayudar a “honrar y ofrecer una mejor mirada de quiénes eran estas personas”. Doughty, un empleado de la ciudad que trabaja en un juzgado, puede ser mejor conocido Philadelphia por una serie de murales en los que ha agrupado a famosos nacidos en la ciudad como Will Smith, Grace Kelly y Kevin Hart.

Ha producido unos 150 retratos en su iPad y laptop, trabajando con el grupo sin fines de lucro de Lomax, The Apologues, para ponerle rostro a una frase, incrustada en una escena, que transmite el potencial perdido de la juventud.

“Al principio fue difícil de hacer,” dijo Doughty, quien trabaja a partir de fotografías familiares. “Miro y pienso: Son niños. Solo niños”.

Una vez, recibió un mensaje de texto de Lomax buscando un retrato de un rapero que reconoció de espectáculos de arte y música. Otro día, abrió un correo electrónico y encontró una foto de un hombre que conocía de la escuela secundaria. En mayo, Doughty compartió en Instagram su proceso de trabajo para un retrato de Derrick Gant, un rapero con el nombre artístico Phat Geez, que fue asesinado a tiros en marzo.

El asesinato ocurrió unas semanas después que el rapero lanzara “No Gunzone”, un video musical que hace referencia a una cuenta de Instagram que promueve esfuerzos contra la violencia en la ciudad.

Doughty, de 33 años, que creció en la sección Nicetown del norte de Philadelphia, señaló irónicamente: “No era tan agradable”. Las exhibiciones de Lomax, dijo, permiten a las familias, incluso a los vecindarios, procesar el dolor y el sufrimiento.

“Fui a la última y una madre se acercó y dijo, ‘¿Dibujaste el retrato de mi hijo?’ Simplemente cayó en mis brazos, llorando. Fue un momento tan emotivo”, contó. “Y un recordatorio de por qué hacemos lo que hacemos”.

These Vibrant, Bigger-Than-Life Portraits Turn Gun Death Statistics Into Indelible Stories

PHILADELPHIA — Zarinah Lomax is an uncommon documentarian of our times. She has designed dresses from yellow crime-scene tape and styled jackets with hand-painted demands like “Don’t Shoot” in purple, black, and gold script. Every few months, she hauls dozens of portraits of Philadelphians — vibrant, bold, bigger-than-life faces — to pop-up galleries to raise an alarm about gun violence in her hometown and America.

In a storage unit, Lomax has a thousand canvasses, she estimates, mostly of young people who died from gunfire, and others of the mothers, sisters, friends, and mourners left to ask why.

“The purpose is not to make people cry,” said Lomax, a Philadelphia native who has traveled to New York, Atlanta, and Miami to collaborate on similar exhibitions on trauma. “It is for families and for people who have gone through this to know that they are not forgotten.”

Each person “is not a number. This is somebody’s child. Somebody’s son, somebody’s daughter who was working toward something,” she said. “The portraits are not just portraits. They are telling us what the consequences are for what’s happening in our cities.”

Firearms in 2020 became the No. 1 cause of death for children and teens under 18 — from both suicides and assaults — and fresh research on the public health crisis from Harvard Medical School’s Blavatnik Institute show how those losses ripple through families and neighborhoods with significant economic and psychological costs.

On June 25, U.S. Surgeon General Vivek Murthy declared gun violence a public health crisis, noting: “Every day that passes we lose more kids to gun violence. The more children who are witnessing episodes of gun violence, the more children who are shot and survive that are dealing with a lifetime of physical and mental health impacts.”

Philadelphia has recorded more than 9,000 fatal and nonfatal shootings since 2020, with about 80% of the victims identified as Black, according to the city controller. Among those injured or dead, about 60% were age 30 or younger.

Lomax has been a singular, and perhaps unlikely, force in making the statistics unforgettable. Since 2018, when a young friend poised to graduate from Penn State University was shot to death on a Sunday afternoon in Philadelphia, Lomax has set out to support healing among those who experience violence.

She launched a show on PhillyCAM, a community access media channel, to encourage people to talk about guns and opioids and grief. She organized fashion shows with local artists and families that focused on bearing witness to distress. She seized on portraiture, reaching out to local artists to memorialize the lives, not the deaths, of Philadelphia’s young. She began tracking shootings on social media, in news accounts, and sometimes by word of mouth. In 2022, City Hall opened three floors to a remarkable exhibition of lost lives, organized by Lomax and created by dozens of artists.

She recently shared the portraits at a summit sponsored by the nonprofit Brady: United Against Gun Violence and CeaseFirePA. The meeting offered guidance on enforcing regulations to prevent straw gun purchases that propel crime and provided data on weapon trafficking across state lines. Lomax knew the art, displayed along the stage, brought home the stakes.

Look at these faces, she said. These people had promise. What happened? What can be done?

There are two rows of colorfully painted portraits. The top row has four paintings and the bottom row has five.
Painted portraits commissioned by Zarinah Lomax. Each person “is not a number. This is somebody’s child. Somebody’s son, somebody’s daughter who was working toward something,” Lomax says. “The portraits are not just portraits. They are telling us what the consequences are for what’s happening in our cities.” (Christine Spolar for KFF Health News)

Lomax, now 40, said the conversations she starts have purpose. Some paintings she gives to families. Others she stores for future exhibits.

“This is not what I set out to do in life,” she said. “When I was growing up, I thought I’d be a nurse. But I guess I am kind of nursing people this way.”

So far this year, Philadelphia has seen a drop in the number of murders, according to an online database by AH Datalytics, but ranks among the top five cities in murder count. Last year, the Harvard researchers established that communities and families are left vulnerable by gun injuries.

The 2023 study led by Zirui Song, an associate professor of health care policy at Harvard Medical School, examined data related to newborns through age 19. The research documented a “massive” economic toll, with health care spending increasing by an average of $35,000 for survivors in the year after a shooting, and life-altering mental health challenges.

Survivors of shootings and their caregivers, whether dealing with physical injuries or generalized fear, often struggle with “long-lasting, invisible injuries, including psychological and substance-use disorders,” according to Song, who is also a general internist at Massachusetts General Hospital. His study found that parents of injured children experienced a 30% increase in psychiatric disorders compared with parents whose children did not sustain gunshot injuries.

Desiree Norwood, who paints with acrylics, has been helping Lomax since 2021. Like all the artists, she’s paid by Lomax. She has completed about 30 portraits, always after sitting down with the subject’s family. “I get a backstory so I can incorporate that in the portrait,” she said. “Sometimes we cry. Sometimes we pray. Sometimes we try to uplift each other. It is hard to do.”

“I hope one day I would not have to paint another portrait,” said Norwood, a mother of five children. “The idea that Zarinah has had so many exhibits, with numerous people who have died, is scary and heartbreaking.”

Mike Doughty, a self-taught digital artist, was among those who wanted to help to “honor and to offer a better look at who these people were.” Doughty, a city employee who works at a courthouse, may be best known within Philadelphia for a series of fanciful murals in which he has grouped famous natives such as Will Smith, Grace Kelly, and Kevin Hart.

He has produced about 150 portraits on his iPad and laptop, working with Lomax’s nonprofit group, The Apologues, to best match a face with a phrase, embedded in the scene, that telegraphs the lost potential of youth.

“At the beginning it was hard to do,” said Doughty, who works from family photographs. “I look and I think: They are kids. Just kids.”

One time, he received a text from Lomax seeking a portrait of a rapper he recognized from art and music shows. Another day, he opened an email to find a photo of a man he knew from high school. In May, Doughty shared on Instagram his work process for a portrait of Derrick Gant, a rapper with the stage name Phat Geez, who was gunned down in March. The killing happened a few weeks after the rapper released “No Gunzone,” a music video referring to an Instagram account that promotes anti-violence efforts in the city.

Doughty, 33, who grew up in the Nicetown section of north Philadelphia, wryly noted: “It wasn’t so nice.” Lomax’s exhibitions, he said, allow families, even neighborhoods, to sort through sorrow and pain.

“I went to the last one and a mother came up and said, ‘Did you draw my child’s portrait?’ She just fell into my arms, crying. It was such a moment,” he said. “And a reminder on why we do what we do.”

Decisiones financieras de los hospitales juegan un papel en la escasez de camas pediátricas para pacientes con VRS

La grave escasez de camas pediátricas que azota a la nación este otoño es en parte producto de las decisiones financieras tomadas por los hospitales durante la última década, como cerrar las salas infantiles, que a menudo operan en números rojos, y ampliar la cantidad de camas disponibles para proyectos más rentables como reemplazos articulares y atención del cáncer.

Para hacer frente a la avalancha de niños enfermos por una convergencia radical de virus desagradables, especialmente el virus respiratorio sincitial (VRS), la influenza y el coronavirus, los centros médicos de todo el país han desplegado carpas de triage, retrasado cirugías electivas y trasladado fuera del estado a menores gravemente enfermos.

Un factor importante en la escasez de camas es una tendencia de muchos años entre los hospitales de eliminar las unidades pediátricas, que tienden a ser menos rentables que las de adultos, dijo Mark Wietecha, director ejecutivo de la Children’s Hospital Association.

Los hospitales optimizan los ingresos tratando de mantener sus camas llenas al 100 %, y llenas de pacientes con condiciones que las aseguradoras reembolsan bien.

“Realmente tiene que ver con los dólares”, dijo el doctor Scott Krugman, vicepresidente de pediatría del Hospital Pediátrico Herman and Walter Samuelson en Baltimore. “Los hospitales dependen de procedimientos de alto volumen y alto reembolso de seguros que paguen bien para ganar dinero”.

El número de unidades pediátricas para pacientes internados en los hospitales cayó un 19% entre 2008 y 2018, según un estudio publicado en 2021 en la revista Pediatrics. Solo este año, los hospitales han cerrado unidades pediátricas en Boston y Springfield, Massachusetts; Richmond, Virginia; y Tulsa, Oklahoma.

El aumento actual de enfermedades respiratorias peligrosas para los niños es otro ejemplo de cómo covid-19 ha alterado el sistema de atención médica. Los bloqueos y el aislamiento que marcaron los primeros años de la pandemia dejaron a los niños en gran medida sin exposición, y aún vulnerables, a virus distintos al covid durante dos inviernos, y los médicos ahora están tratando esencialmente enfermedades respiratorias de varios años.

La pandemia también aceleró los cambios en la industria de la atención de salud que han dejado a muchas comunidades con menos camas de hospital disponibles para niños gravemente enfermos, junto con menos médicos y enfermeras para atenderlos.

Cuando las unidades de cuidados intensivos se inundaron con pacientes mayores con covid en 2020, algunos hospitales comenzaron a usar camas infantiles para tratar a adultos. Muchas de esas camas pediátricas no se han repuesto, dijo el doctor Daniel Rauch, presidente del comité de atención hospitalaria de la Academia Estadounidense de Pediatría.

“Simplemente no hay suficiente espacio para todos los niños que necesitan camas”, dijo la doctora Megan Ranney, quien trabaja en varios departamentos de emergencia en Providence, Rhode Island, incluido el Hasbro Children’s Hospital. La cantidad de niños que buscaron atención de emergencia en las últimas semanas fue un 25% más alta que el récord anterior del hospital.

“Tenemos médicos que limpian las camas para que podamos acomodar a los niños más rápido”, dijo Ranney, vicedecana de la Escuela de Salud Pública de la Universidad Brown.

No hay mucho dinero en el tratamiento de niños. Alrededor del 40% de los niños estadounidenses están cubiertos por Medicaid, un programa federal y estatal conjunto para pacientes de bajos ingresos y personas con discapacidades. Las tarifas básicas de Medicaid suelen ser más de un 20% inferiores a las que paga Medicare, el programa de seguro del gobierno para adultos mayores, y son aún más bajas en comparación con los seguros privados.

Si bien la atención especializada para una variedad de procedimientos comunes para adultos, desde reemplazos de rodilla y cadera hasta cirugías cardíacas y tratamientos contra el cáncer, genera importantes ganancias para los centros médicos, los hospitales se quejan de que generalmente pierden dinero en la atención pediátrica de pacientes hospitalizados.

Cuando Tufts Children’s Hospital cerró 41 camas pediátricas este verano, los funcionarios del hospital aseguraron a los residentes que los pacientes jóvenes podrían recibir atención en el cercano Boston Children’s Hospital. Ahora, Boston Children’s está retrasando algunas cirugías electivas para dejar espacio a los niños que están gravemente enfermos.

Rauch señaló que los hospitales infantiles, que se especializan en el tratamiento de enfermedades raras y graves como el cáncer pediátrico, la fibrosis quística y los defectos cardíacos, simplemente no están diseñados para manejar la avalancha de niños gravemente enfermos de esta temporada con virus respiratorios.

Incluso antes de la trifecta viral del otoño, las unidades pediátricas se esforzaban por absorber un número creciente de jóvenes con angustia mental aguda.

Abundan las historias de niños en crisis mentales que se quedan en el limbo durante semanas en las salas de emergencia mientras esperan ser transferidos a una unidad psiquiátrica pediátrica. En un buen día, dijo Ranney, el 20% de las camas de la sala de emergencias pediátrica del Hasbro Children’s Hospital están ocupadas por niños que experimentan problemas de salud mental.

Con la esperanza de aumentar la capacidad pediátrica, el mes pasado, la Academia Estadounidense de Pediatría se unió a la Asociación de Hospitales Infantiles para pedir a la Casa Blanca que declare una emergencia nacional debido a infecciones respiratorias infantiles y proporcione recursos adicionales para ayudar a cubrir los costos de la atención.

La administración Biden ha dicho que la flexibilidad que se les ha dado a los sistemas hospitalarios y a los proveedores durante la pandemia para eludir ciertos requisitos de personal también se aplica al VRS y la gripe.

El Doernbecher Children’s Hospital de Oregon Health & Science University ha cambiado a “estándares de atención de crisis”, lo que permite que las enfermeras de cuidados intensivos traten a más pacientes de los que normalmente se les asignan. Mientras tanto, los hospitales en Atlanta, Pittsburgh y Aurora, Colorado, han recurrido al tratamiento de pacientes jóvenes en carpas desbordadas en estacionamientos.

El doctor Alex Kon, pediatra de cuidados intensivos en el Centro Médico Comunitario en Missoula, Montana, dijo que los proveedores han hecho planes para cuidar a los niños mayores en la unidad de cuidados intensivos para adultos y desviar las ambulancias a otras instalaciones cuando sea necesario. Con solo tres UCI pediátricas en el estado, eso significa que los pacientes jóvenes pueden volar hasta Seattle o Spokane, Washington o Idaho.

Hollis Lillard llevó a su hijo de 1 año, Calder, a un hospital del ejército en el norte de Virginia el mes pasado después de experimentar varios días de fiebre, tos y dificultad para respirar. Pasaron siete horas angustiosas en la sala de emergencias antes de que el hospital encontrara una cama abierta y los trasladaran en ambulancia al Centro Médico Militar Nacional Walter Reed en Maryland.

Con la terapia adecuada y las instrucciones para el cuidado en el hogar, el virus de Calder fue fácilmente tratable: se recuperó después de que le administraran oxígeno y lo trataran con esteroides, que combaten la inflamación, y albuterol, que controla los broncoespasmos. Fue dado de alta al día siguiente.

Aunque las hospitalizaciones por VRS están disminuyendo, las tasas se mantienen muy por encima de la media para esta época del año. Y es posible que los hospitales no tengan mucho alivio.

Las personas pueden infectarse con este virus más de una vez al año, y Krugman se preocupa por un resurgimiento en los próximos meses. Debido al coronavirus, que compite con otros virus, “el patrón estacional habitual de virus se ha ido por la ventana”, dijo.

Al igual que el VRS, la influenza llegó temprano esta temporada. Ambos virus suelen alcanzar su punto máximo alrededor de enero. Tres cepas de la gripe están circulando y han causado aproximadamente 8,7 millones de casos, 78,000 hospitalizaciones y 4,500 muertes, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC).

Krugman duda que la industria de la atención de salud aprenda lecciones rápidas de la crisis actual. “A menos que haya un cambio radical en la forma en que pagamos la atención hospitalaria pediátrica”, dijo Krugman, “la escasez de camas solo empeorará”.

Abortion Issue Helps Limit Democrats’ Losses in Midterms

Republicans are likely to take control of one or both houses of Congress when all the votes are counted, but Democrats on Wednesday were celebrating after their party defied expectations of substantial losses in the midterm election. The backlash over the Supreme Court’s decision in June to overturn 49 years of abortion rights was apparently a big reason.

Inflation and the economy proved the most important voting issue, cited as the motivation of 51% of voters in exit polls conducted by the Associated Press and analyzed by KFF pollsters. But abortion was the single-most important issue for a quarter of all voters, and for a third of women under age 50. Exit polls by NBC News placed the importance of abortion even higher, with 32% of voters saying inflation was their top voting issue and abortion ranking second at 27%.

The predicted “red wave” of Republicans toppling Democrats in the House and Senate did not happen, although as of Wednesday afternoon, it seemed likely that Republicans would gain the handful of seats they needed to take over the House majority.

In the Senate, where Republicans needed just one pickup to take control, no incumbent had officially lost, and Democrats captured the Pennsylvania seat being vacated by Republican Sen. Pat Toomey. Several other close races had yet to be called, and control of the chamber may well rest on a December runoff in Georgia between Democratic incumbent Sen. Raphael Warnock and Republican Herschel Walker. In recent decades, the party that controls the White House has generally suffered serious setbacks in congressional power in the midterms.

Among other issues facing voters Tuesday, residents of South Dakota approved an expansion of Medicaid under the Affordable Care Act. That made it the seventh state to expand the program over the objections of a Republican governor and/or state legislature. Previous successful initiatives passed in Idaho, Maine, Missouri, Nebraska, Oklahoma, and Utah. South Dakota’s approval will reduce to 11 the number of states that have not expanded the program to people with incomes up to 138% of the federal poverty level, although included in that list are the heavily populated states of Texas, Florida, and Georgia.

On the issue of abortion rights, voters in five states across the political spectrum showed direct support through ballot initiatives. In the most closely watched of those measures, Michigan voters approved a constitutional amendment guaranteeing reproductive freedom, thus preventing a ban from 1931 from taking effect.

Kentucky voters narrowly rejected an amendment that would have declared in its constitution that there was no right to abortion. That made it the first Southern state to express direct support for abortion rights.

Other abortion rights ballot questions were approved in Vermont and California. The California measure, which passed with 65% of the vote, enshrined the rights to both abortion and contraception.

In Montana, a ballot measure to require that infants born alive after attempted abortions be given medical care was losing with 80% of the votes in. Such a requirement already exists in federal law.

In addition, in several key states where the legality of abortion hangs in the balance, governors and candidates who favor abortion rights defeated anti-abortion challengers, including Pennsylvania, Wisconsin, and Michigan.

Abortion was also an issue in contested Supreme Court elections in at least six states, where challenges to abortion laws or constitutional interpretations could decide whether the procedure remains legal. One state saw party control of its high court flip: North Carolina, where a Republican challenger defeated a Democratic incumbent to give the GOP a 4-3 majority. Democratic judicial majorities appeared to be holding in Illinois and in Michigan, which holds nonpartisan judicial elections after the candidates are nominated by political parties. In Ohio, Republicans kept their majority on the high court.

In Kentucky, Justice Michelle Keller defeated challenger Joe Fischer, a Republican state legislator who sponsored Kentucky’s abortion trigger law. Montana incumbent Justice Ingrid Gustafson defeated her challenger, James Brown, a Republican endorsed by the state’s GOP governor and party leaders seeking to reverse a 1999 court ruling that the state constitution protects the right to an abortion.

Abortion was not the only health issue on state ballots Tuesday.

In Arizona, a ballot question to limit interest on medical debt won easily with 66% of the vote counted. In Oregon, however, a mostly unenforceable question declaring a “right to health care” in the state constitution was losing narrowly with 64% of the votes in.

California voters approved a ban on the sale of most flavored tobacco products while voters in Massachusetts supported dentists over insurance companies in approving a requirement that at least 83% of dental insurance premiums be spent on direct dental care. Massachusetts is the first state to impose such a requirement.

In Iowa, gun rights advocates scored a victory with easy passage of a constitutional amendment declaring that Iowans have “a fundamental individual right” to keep and bear arms, and that any restrictions on guns must stand up to “strict scrutiny” in court.

KHN’s ‘What the Health?’: Finally Fixing the ‘Family Glitch’


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The Biden administration this week issued regulations aimed at fixing the Affordable Care Act’s “family glitch,” which has prevented families that can’t afford their employer insurance from getting subsidized coverage from the insurance marketplaces. The Obama administration had decided that only Congress could fix the glitch.

Meanwhile, open enrollment for Medicare begins Oct. 15, when beneficiaries can join or change private Medicare Advantage plans or stand-alone prescription drug plans. For the first time, Medicare Advantage plans are poised to enroll more than half of the Medicare population despite allegations that many of the largest insurers are getting billions of dollars in overpayments from the federal government.

This week’s panelists are Julie Rovner of KHN, Margot Sanger-Katz of The New York Times, Joanne Kenen of the Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health and Politico, and Rachel Cohrs of Stat.

Among the takeaways from this week’s episode:

  • The “family glitch” arose because under ACA rules, people offered insurance through their workplace generally don’t qualify for subsidies if they instead purchase a policy on the marketplace — unless their work insurance is deemed unaffordable. That determination was made based on the cost of insurance for the individual worker, not what a family policy would cost. Since family policies are considerably more expensive than individual policies, they are often unaffordable for workers. The new federal regulation will take into account the cost of the family coverage.
  • Democrats were aware of this problem even as they passed the ACA. But this is an expensive change, and they were desperate to keep the cost of the bill below $1 trillion. They had promised to fix the “family glitch” but had not done it.
  • Many health policy experts believed the fix would need to be made by Congress, but the Biden administration opted to do it through regulation. Whether the regulation will face legal challenges from critics is not clear, but opponents may have a hard time proving they are being harmed by the new rule and have standing to bring a lawsuit.
  • Many seniors are happy with their Medicare Advantage plans, which often offer more benefits than traditional Medicare at a reduced cost. Enrollees, however, generally must stay within a plan’s network of health care providers.
  • Questions have been raised about federal payments to the plans. They were initially envisioned as a way to save money because lawmakers thought they would be more efficient than the government-run plan. But the benchmark formula for the plans now gives them more than 100% of what the government would pay for an average person in traditional Medicare, and the government pays the plans bonuses for taking on sicker patients.
  • Those bonuses have been the subject of numerous government investigations, whistleblower allegations, and some fraud lawsuits that allege the plans misidentify enrollees’ medical conditions to get higher reimbursements from the government. But while some watchdog groups have raised concerns, the Centers for Medicare & Medicaid Services has not made major changes to the reimbursement formulas, partly because Medicare Advantage has high patient satisfaction and bipartisan support on Capitol Hill.
  • As lawmakers get closer to Election Day next month, Democrats have trumpeted their support for abortion rights and hit hard at Republicans who supported the Supreme Court’s decision to overturn Roe v. Wade, which had guaranteed access across the country. The Democrats, however, have not been as active in making a case for their passage of the Inflation Reduction Act, which offered several popular changes, including caps on out-of-pocket drug expenses for Medicare beneficiaries, a provision allowing Medicare to begin negotiating the price of some drugs, and an extension of enhanced subsidies for people who buy insurance on the ACA marketplaces.
  • Democrat John Fetterman’s campaign for a U.S. Senate seat from Pennsylvania has been slowed down a bit by his recovery from a stroke he had earlier this year. He is back on the trail and is making live appearances, but he uses a computer device to help him translate conversations into written language because he says his auditory processing has not healed. Critics have said he should be more transparent with his medical records. Disability advocates have hit back against the criticism of Fetterman.

Plus, for extra credit, the panelists recommend their favorite health policy stories of the week they think you should read:

Julie Rovner: KHN’s “If You’re Worried About the Environment, Consider Being Composted When You Die,” by Bernard J. Wolfson

Margot Sanger-Katz: KHN’s “Baby, That Bill Is High: Private Equity ‘Gambit’ Squeezes Excessive ER Charges From Routine Births,” by Rae Ellen Bichell

Joanne Kenen: The Food & Environmental Reporting Network’s “For One Historically Black California Town, a Century of Water Access Denied,” by Teresa Cotsirilos 

Rachel Cohrs: Stat’s “A Miniscule New HHS Office Has a Mammoth Goal: Tackling Environmental Justice,” by Sarah Owermohle

Also mentioned in this week’s episode:


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New York Deer Infected With Omicron, Study Finds

White-tailed deer on Staten Island have become the first wild animals with documented Omicron infections. The coronavirus has now been found in deer in 15 states.

Is the Coronavirus in Your Backyard?

White-tailed deer could become a reservoir for the virus, putting people and animals at risk, health experts say.