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Pacientes de cáncer enfrentan retrasos en cirugías mientras COVID-19 paraliza hospitales

El gobierno federal ha alentado a los centros de salud a retrasar las cirugías no esenciales mientras evalúa la gravedad de las condiciones de los pacientes y la disponibilidad de equipos de protección, camas y personal en los hospitales.

Las personas con cáncer se encuentran entre los pacientes con alto riesgo de complicaciones si se infectan con el nuevo coronavirus. Se estima que 1.8 millones de personas serán diagnosticadas con cáncer en los Estados Unidos este año. Más de 600,000 reciben quimioterapia.

Eso significa que millones de estadounidenses pueden estar enfrentando desafíos imprevistos para obtener atención.

Christine Rayburn, en Olympia, Washington, fue diagnosticada con cáncer de seno a mediados de febrero. El nuevo coronavirus apareció en las noticias, pero la mujer de 48 años no imaginó que el brote la afectaría. Su médico dijo que Rayburn necesitaba comenzar el tratamiento de inmediato. El cáncer ya se había extendido a sus ganglios linfáticos.

“El tumor canceroso parecía haberse adherido a un nervio”, dijo Rayburn, quien fue maestra de escuela durante muchos años. “Siento dolor regularmente”.

Después de tener su diagnóstico y el plan de tratamiento de su equipo médico, la meta de Rayburn era someterse a una cirugía lo antes posible.

Mientras tanto, el brote de coronavirus estaba empeorando, y Seattle, a solo una hora al norte de donde vive Rayburn, se había convertido en uno de los focos nacionales.

El esposo de Rayburn, David Forsberg, comenzó a ponerse un poco nervioso sobre si el procedimiento de su esposa seguiría según lo planeado.

“Se me pasó por la mente”, dijo. “Pero no quería molestarme con esa posibilidad además de todo lo demás”.

Dos días antes de la intervención de Rayburn para extirpar el tumor, dijo Forsberg, el cirujano llamó, “bastante lívido” con malas noticias. “Le dijo: ‘la han cancelado indefinidamente’”, recordó Forsberg.

El procedimiento había sido programado en el Hospital Providence St. Peter en Olympia, una instalación administrada por Providence Health & Services. En todo Washington, los hospitales estaban suspendiendo las cirugías electivas, para conservar el suministro limitado de equipo de protección personal, o EPP, y para evitar que los pacientes y el personal se expusieran innecesariamente al nuevo coronavirus.

“Simplemente me sentí como en una de esas películas realmente malas, en las que me estaban sacrificando”, dijo Rayburn.

“Era como si nos hubieran separado de los expertos en los que confiamos”, dijo su esposo.

El hospital dijo que revisaría la decisión en unas pocas semanas. Pero el cirujano de Rayburn dijo que era demasiado tiempo para esperar y que tenían que pasar al Plan B, que era comenzar la quimioterapia.

Originalmente, se suponía que la quimioterapia debía ocurrir después de la cirugía tumoral de Rayburn. Y reorganizar el plan de tratamiento no era ideal porque no se ha demostrado que la quimioterapia reduzca significativamente los tumores en el tipo de cáncer de seno que ella tiene.

Aun así, la quimioterapia podría ayudar a detener la propagación del cáncer. Pero a medida que la pareja descubrió el nuevo plan de tratamiento, se toparon con más obstáculos.

“Necesitaba un ecocardiograma, excepto que habían cancelado todos los ecocardiogramas”, dijo Forsberg.

Pasaron días en el teléfono tratando de poner todas las piezas en su lugar para que ella pudiera comenzar la quimioterapia. Rayburn también comenzó a escribir a sus legisladores locales sobre su situación.

Hospitales priorizan casos urgentes

A mediados de marzo, el gobernador de Washington, Jay Inslee, prohibió la mayoría de los procedimientos electivos, pero estableció excepciones para ciertas situaciones urgentes y potencialmente mortales.

“En realidad decía que [la prohibición] excluía la extirpación de tumores cancerosos”, dijo Rayburn.

Los hospitales de Providence utilizan algoritmos y un equipo de médicos para determinar qué cirugías pueden retrasarse, dijo Elaine Couture, directora ejecutiva de Providence Health en la región de Washington-Montana.

“No hay decisiones perfectas en absoluto en nada de esto”, dijo Couture. “Ninguna”.

Couture no habló sobre pacientes específicos, pero dijo que supone que otros casos eran más urgentes que los de Rayburn.

“¿Hubo otros pacientes que incluso tenían cánceres más agresivos que se completaron [quirúrgicamente]?”, se preguntó Couture. “Tan enfermo como estés, puede haber otras personas que necesiten algo incluso antes que tú”.

Couture dijo que los hospitales están agotando suministros de máscaras, batas y guantes y que deben tomar decisiones difíciles sobre los procedimientos electivos.

“Tampoco me gusta, y no es la forma en que queremos que funcione nuestro sistema de atención médica”, dijo Couture.

En todo el sistema hospitalario de Providence, el equipo de protección personal se usa mucho más rápido de lo que se puede reponer, dijo.

Sin un único estándar

En la Sociedad Americana del Cáncer, su director adjunto, el doctor Len Lichtenfeld, está escuchando a pacientes de todo el país a quienes les retrasan la quimioterapia o cancelan la cirugía.

“A un paciente con un tumor cerebral le dijeron que no podría someterse a una cirugía, lo que parece ser una sentencia de muerte”, dijo Lichtenfeld.

Este es un territorio desconocido para la atención del cáncer, agregó. Los hospitales están tomando estas “decisiones sobre la marcha” en respuesta a cómo se desarrolla la pandemia en una comunidad en particular. “No existe una norma nacional única que pueda aplicarse. Me temo que esto se volverá mucho más común en las próximas semanas”.

La sociedad del cáncer recomienda que las personas pospongan sus exámenes de detección de cáncer de rutina, por ahora.

El American College of Surgeons ha publicado una guía sobre cómo clasificar la atención quirúrgica para pacientes con cáncer. Pero Lichtenfeld dijo que cada decisión depende en última instancia de la disponibilidad de recursos en el hospital y las presiones por COVID-19. En el estado de Washington, que ha sido golpeado fuertemente, los hospitales están cambiando el espacio quirúrgico y las camas lejos de otros tipos de tratamiento.

“Necesitamos pronosticar dos o tres semanas más adelante cuando haya más pacientes que estén enfermos”, dijo el doctor Steven Pergam, director médico de prevención de infecciones de Seattle Cancer Care Alliance. “Necesitamos asegurarnos de que haya una capacidad de camas adecuada”.

Pergam dijo que la alianza de atención está ajustando los planes de tratamiento y, a veces, evitando los procedimientos que mantendrían a los pacientes con cáncer en el hospital durante un período prolongado.

“Realmente depende del cáncer y la naturaleza agresiva del mismo”, dijo. “Hemos analizado administrar quimioterapia en el departamento ambulatorio y cambiar los regímenes particulares que las personas tienen para hacerlos menos tóxicos”.

Pero Pergam dijo que esperan seguir haciendo cirugías urgentes para pacientes con cáncer, incluso a medida que la pandemia empeora.

Christine Rayburn en Olympia se estaba preparando para los próximos meses de quimioterapia: quedarse en su casa e incluso evitar el contacto con sus hijas adultas, para prevenir cualquier posible exposición al coronavirus.

Luego, hace dos semanas, el cirujano volvió a llamar. Después de todo, había persuadido al hospital para que permitiera la cirugía, 10 días después de lo inicialmente planeado.

Rayburn y su esposo se preguntan qué habría pasado si no hubieran hablado o presionado para que su lumpectomía volviera al calendario de cirugías del hospital. Forsberg dijo que es posible que pudieran haber terminado sin la atención que Rayburn necesitaba.

“Si no hubiéramos dicho nada, tal vez no hubiera recibido la atención que necesita”, dijo. “Pero en nuestra mente, esa no era una opción”.

Esta historia es parte de una asociación entre NPR y Kaiser Health News.

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Cancer Patients Face Treatment Delays And Uncertainty As Coronavirus Cripples Hospitals

The federal government has encouraged health centers to delay nonessential surgeries while weighing the severity of patients’ conditions and the availability of personal protective equipment, beds and staffing at hospitals.

People with cancer are among those at high risk of complications if infected with the new coronavirus. It’s estimated 1.8 million people will be diagnosed with cancer in the U.S. this year. More than 600,000 people are receiving chemotherapy.

That means millions of Americans may be navigating unforeseen challenges to getting care.

Christine Rayburn in Olympia, Washington, was diagnosed with breast cancer in mid-February. The new coronavirus was in the news, but the 48-year-old did not imagine the outbreak would affect her. Her doctor said Rayburn needed to start treatment immediately. The cancer had already spread to her lymph nodes.

“The cancer tumor seemed to have attached itself to a nerve,” said Rayburn, who was a schoolteacher for many years. “I feel pain from it on a regular basis.”

After getting her diagnosis and the treatment plan from her medical team, Rayburn was focused on getting surgery as fast as possible.

Meanwhile, the coronavirus outbreak was getting worse, and Seattle, just an hour north of where Rayburn lives, had become a national focal point.

Rayburn’s husband, David Forsberg, began to get a little nervous about whether his wife’s procedure would go forward as planned.

“It did cross my mind,” he said. “But I did not want to bother with that possibility on top of everything else.”

Two days before Rayburn’s lumpectomy to remove the tumor, Forsberg said, the surgeon phoned, “pretty livid” with bad news. “She said, ‘Look, they’ve canceled it indefinitely,’” Forsberg remembered.

The procedure had been scheduled at Providence St. Peter Hospital in Olympia, a facility run by Providence Health & Services. Across Washington, hospitals were calling off elective surgeries, in order to conserve the limited supply of personal protective equipment, or PPE, and to prevent patients and staffers from unnecessary exposure to the new coronavirus.

“It just felt like one of those really bad movies, and I was being sacrificed,” Rayburn said.

“It was like we just got cut off from the experts we were relying on,” her husband said.

The hospital said it would review the decision in a few weeks. But Rayburn’s surgeon said that was too long to wait, and they needed to move to Plan B, which was to begin chemotherapy.

Originally, chemotherapy was supposed to happen after Rayburn’s tumor surgery. And rearranging the treatment plan wasn’t ideal because chemotherapy isn’t shown to significantly shrink tumors in Rayburn’s type of breast cancer.

Still, chemotherapy could help stop the cancer from spreading further. But as the couple figured out the new treatment plan, they ran into more obstacles.

“She needed an echocardiogram, except they had canceled all echocardiograms,” said Forsberg.

They spent days on the phone trying to get all the pieces in place so she could start chemotherapy. Rayburn also started writing to her local lawmakers about her predicament.

Hospitals Prioritize Urgent Cases

In mid-March, Washington Gov. Jay Inslee banned most elective procedures, but he did carve out exceptions for certain urgent, life-threatening situations.

“It actually said that it [the ban] excluded removing cancerous tumors,” Rayburn said.

Providence hospitals use algorithms and a team of physicians to figure out which surgeries can be delayed, said Elaine Couture, chief executive of Providence Health in the Washington-Montana region.

“There are no perfect decisions at all in any of this,” said Couture. “None.”

Couture would not talk about specific patients but said she assumes other cases were more urgent than Rayburn’s.

“Were there other patients that even had more aggressive types of cancer that were [surgically] completed?” Couture said. “As sick as you are, there can be other people that are needing something even sooner than you do.”

Couture said hospitals are burning through supplies of masks, gowns and gloves and need to make tough calls about elective procedures.

“I don’t like that, either, and it’s not the way that we want our health care system to work,” Couture said.

Across the Providence hospital system, personal protective equipment is being used much faster than it can be replenished, she said.

No Single Standard

At the American Cancer Society, Deputy Chief Medical Officer Dr. Len Lichtenfeld is hearing from patients across the country who are having their chemotherapy delayed or surgery canceled.

“There was someone who had a brain tumor who was told they would not be able to have surgery, which was, basically, and appears to be a death sentence for that patient,” said Lichtenfeld.

This is uncharted territory for cancer care, he said. Hospitals are making these “decisions on the fly” in response to how the pandemic looks in a particular community. “There is no single national standard that can be applied. I am afraid this is going to become much more common in the coming weeks.”

The cancer society recommends that people postpone their routine cancer screenings — for now.

The American College of Surgeons has published guidance on how to triage surgical care for cancer patients. But Lichtenfeld said every decision ultimately depends on the availability of resources at the hospital and the pressures of COVID-19. In Washington state, which has been hit hard, hospitals are shifting surgical space and beds away from other kinds of treatment.

“We need to forecast two to three weeks down the line when there are more patients that are ill,” said Dr. Steven Pergam, medical director of infection prevention at the Seattle Cancer Care Alliance. “We need to make sure there’s adequate bed capacity.”

Pergam said the care alliance is adjusting treatment plans and, at times, avoiding procedures that would keep cancer patients in the hospital for a prolonged period.

“It really depends on the cancer and the aggressive nature of it,” he said. “We have looked at giving chemotherapy in the outpatient department and changing the particular regimens people get to make them less toxic.”

But Pergam said they expect to keep doing urgent surgeries for cancer patients, even as the pandemic grows worse.

Christine Rayburn in Olympia was steeling herself for the months of chemotherapy to come: staying inside her home and even avoiding contact with her adult daughters, to avoid any possible exposure to the coronavirus.

Then, two weeks ago, the surgeon called again. She had persuaded the hospital to allow the surgery after all, 10 days later than initially planned.

Rayburn and her husband wonder what would have happened if they hadn’t spoken up or pushed to get her lumpectomy back on the hospital’s surgical schedule. Forsberg said it’s possible they could have ended up without the care Rayburn needed.

“If we didn’t say anything, in my mind that may be where we would be at,” he said. “But in our minds, that was not an option.”

This story is part of a partnership between NPR and Kaiser Health News.

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